La geotecnia es una de las ramas más relevantes dentro de la ingeniería civil. Esta especialidad de la geología aplicada se encarga del estudio de las propiedades hidráulicas, mecánicas e ingenieriles de los materiales provenientes del medio geológico.

La ingeniería geotécnica investiga el suelo y las rocas que se encuentran bajo la superficie para así especificar sus propiedades y diseñar las cimentaciones para estructuras de puentes y edificios, proyectar presas y centrales hidroeléctricas, construcción de carreteras y túneles, así como estructuras de contención o taludes.

Esta materia se ayuda de otras disciplinas que ayudan al estudio específico del terreno de cimentación, algunas son: la topografía y la geología. Asimismo se vale de la hidráulica la física y la teoría de resistencia de los materiales. Se trata por tanto de una disciplina no sólo de la Ingeniería Civil, sino además de otras actividades, como la Ingeniería Minera y la Arquitectura, que mantienen relación directa con el terreno.

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Los problemas principales geotécnicos que podemos encontrar son:

Terreno como cimientos: Todas las construcciones se apoyan sobre el terreno, por ello, hallar la forma correcta de apoyo es totalmente indispensable para una construcción segura. Como procedimiento se calculan la transmisión de cargas de la estructura al terreno, estudiándose la deformabilidad y la resistencia de éste.

Terreno como productor de cargas: en ocasiones, para la creación de desniveles por ejemplo, se construyen estructuras con la finalidad de contener el terreno. Para su construcción es necesario el cálculo de la magnitud y distribución de los empujes ejercidos por éste.

Terreno como propia estructura: otras veces, para diseño de desniveles, se deja al propio terreno en talud, evitando así la construcción de una estructura de contención. Necesitamos en este caso estudiar la inclinación que debe darse a este talud para asegurar su estabilidad.

Terreno como material: en obras de tierra, el material de construcción es el relleno, en este caso se debe conocer sus propiedades así como la influencia que en ellas tiene el método de colocación.